UTILE : une approche renouvelée pour du logement étudiant abordable

Tout au long de l’année 2024, nous présenterons des partenaires qui proposent des solutions en lien avec le logement abordable. Nous lançons notre série mettant en lumière nos partenaires avec UTILE.

En lumière : UTILE - Unité de travail pour l'implantation de logement étudiant

La crise du logement abordable au Canada est un enjeu complexe. L’organisme à but non lucratif montréalais UTILE (Unité de travail pour l’implantation de logement étudiant) se penche sur cet enjeu en s’efforçant d’améliorer l’offre de logements étudiants abordables. Le modèle qu’il utilise pour y arriver combine sa mission sociale de création de logements étudiants abordables avec l’agilité d’une entreprise privée.   

The UTILE team in 2023.

L’équipe d’UTILE en 2023.

En 2023, UTILE a été reconnu par The Globe and Mail comme une des entreprises canadiennes connaissant la plus forte croissance. Il s’agissait du tout premier organisme à but non lucratif à figurer sur cette liste. Avec des immeubles opérationnels ou en construction à Montréal, à Québec et à Trois-Rivières, UTILE souhaite offrir 1500 chambres à louer d’ici 2025. Son objectif global est d’en venir à loger 10 % de la population étudiante québécoise dans ses immeubles locatifs abordables.   

Les données montrent que le besoin est bien réel. Une enquête nationale réalisée par UTILE en 2021 a révélé que le coût médian d’un loyer étudiant est de 25 % supérieur à celui des autres ménages locataires. Elle nous a aussi permis d’apprendre que sept personnes étudiantes sur dix consacrent plus de 30 % de leur budget mensuel total au logement.   

Toujours selon cette enquête, le manque de logements étudiants force les étudiantes et les étudiants à trouver des logements qui pourraient être occupés par des gens qui ne sont pas aux études, ce qui vient aggraver le problème de l’abordabilité que l’on observe sur le marché du logement en général.  

Saisir une occasion de changement

Photo of Laurent Levesque.

Laurent Levesque est le PDG d’UTILE.

UTILE a été mis sur pied à la suite de la mobilisation historique de la jeunesse québécoise durant ce qu’on a appelé Le Printemps érable, lorsque des étudiantes et des étudiants se sont unis pour s’opposer à une hausse proposée des frais de scolarité.  

 « On sentait un esprit de participation des jeunes adultes à la société. Les manifestations ont laissé croire qu’une personne de 23 ou de 24 ans pouvait démarrer une entreprise immobilière », explique Laurent Levesque, le co-fondateur et PDG d’UTILE, qui était à l’époque étudiant en urbanisme à l’Université du Québec à Montréal (UQAM). 

Selon lui, le facteur de motivation pour la création d’UTILE était que « en 2013-2014, même si personne ne parlait encore de crise du logement au Québec, les personnes aux études avaient de la difficulté à trouver un endroit abordable et décent où habiter dans la plupart des quartiers près des établissements d’enseignement ».  

En 2016, l’organisme a signé une entente avec l’Association étudiante de Concordia dans le but de construire son premier immeuble de logements étudiants, après des années de travail pour trouver des emplacements et du financement, et mettre en place des partenariats.  

Les projets immobiliers d’UTILE ne sont pas situés sur les campus. Il ne s’agit pas de résidences étudiantes. Les étudiantes et les étudiants peuvent néanmoins profiter des avantages d’une communauté étudiante. « L’objectif est de créer des espaces et des occasions pour que les personnes qui habitent l’immeuble puissent rencontrer les autres locataires et se sentir autonomes dans leur milieu de vie », affirme Levesque.   

Le tout premier projet d’UTILE, appelé la Note des bois, a vu le jour en 2020 dans l’arrondissement montréalais du Plateau-Mont-Royal. Le concept ayant fait ses preuves, l’organisme s’est alors fixé comme objectif d’étendre son approche.   

Stratégie de financement mixte pour du logement abordable étudiant

UTILE a reçu 300 000 dollars de contributions financière de 2020 à 2022 afin d’étendre ses opérations et d’affiner son approche pour répondre à une demande croissante. Une flexibilité supplémentaire au cours des deux années suivantes leur a permis d’augmenter le nombre de nouveaux projets au Québec. Ce partenariat est dans la lignée d’un investissement de la Fondation McConnell pour du logement étudiant de 2 millions de dollars, établi en 2018, par un investissement lié au programme (ILP) sur 20 ans dans le Fonds d’investissement pour logement étudiant (FILE) de la Fiducie. L’UTILE a reçu des fonds du FILE pour construire 90 unités de logement étudiant abordable à la Note des bois et 123 unités à la Rose des vents. 

Photo from streetview of the Woodnote building. When it opened in 2020, Woodnote was a milestone in nearly 10 years of work to reimagine the future of student housing. Located across from the iconic La Fontaine Park in Montreal, Woodnote has 144 rooms ranging from studios to four-bedroom apartments.

Lorsqu’il a été inauguré en 2020, l’immeuble la Note des bois représentait la concrétisation de près de 10 ans de travail pour repenser l’avenir du logement étudiant. Situé en face de l’emblématique parc La Fontaine, il compte 144 chambres réparties dans des appartements allant de studios à des appartements de quatre chambres à coucher.

 

Viser une portée nationale

Levesque est convaincu qu’il est possible de reproduire le modèle d’UTILE dans d’autres régions du Québec, mais aussi partout au Canada. Même si cet objectif d’adaptation locale n’en est qu’à ses débuts, l’organisme reçoit de plus en plus d’appels d’établissements d’enseignement et d’associations étudiantes intéressés par des logements étudiants à but non lucratif. UTILE leur offre une assistance technique ainsi que des conseils pour faciliter la reproduction de son modèle.  

Selon Levesque, UTILE s’est servi du financement de la Fondation McConnell pour développer l’organisme et mettre en place des projets dans d’autres villes québécoises. « Les fonds nous ont permis de développer des projets à Québec et à Trois-Rivières. Cela représentait la première étape pour devenir une organisation provinciale, ce qui était très important pour étendre la portée de notre mission. »  

En construisant et en gérant des logements étudiants qui demeureront abordables à perpétuité, UTILE développe le parc immobilier à but non lucratif qui aidera le Canada à maintenir un marché de l’habitation plus résilient pour les générations futures.  

« Nous voyons une incidence sur le plan individuel pour chaque locataire que nous aidons, mais nous voulons aussi que nos efforts aient des répercussions systémiques », conclut Levesque. « Pour y arriver, nous devons loger une proportion considérable d’étudiantes et d’étudiants, c’est-à-dire des dizaines de milliers de personnes. C’est pourquoi nous ne pouvons pas nous contenter de bâtir 100 unités par année, puisque cela ne représente qu’une goutte d’eau dans l’océan. »

Photo of Rose des vents, UTILE’s second student housing project, opened in Montreal’s Technopôle Angus eco-district in 2022. It was awarded an honourable mention at the World Design Awards 2020.

Le deuxième projet de logement étudiant mis sur pied par UTILE, la Rose des vents a été inaugurée en 2022 dans l’écoquartier du Technopôle Angus. Sa conception a reçu une mention honorable à l’occasion des World Design Awards 2020.